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Jan 21

Se descubre planeta que se evapora

Gracias a las observaciones del telescopio espacial Kepler se descubrió un planeta que parece que se está evaporando o, mejor dicho, sublimando, porque está pasando del estado sólido al gaseoso sin pasar por el líquido.

El Kepler buscar planetas midiendo cuanto se reduce la intensidad de la luz de una estrella cuando su planeta le pasa por enfrente. Midiendo esta baja de intensidad, su frecuencia, duración, etc. es posible deducir de que tamaño es el planeta y que tan cerca está de la estrella.

El planeta deja una estela variable de gases a su paso. Imagen de NASA, European Space Agency, Alfred Vidal-Madjar (Institut d’Astrophysique de Paris, CNRS)

Con la estrella KIC 12557548 se observó un fenómeno muy curioso. Su intensidad baja cada 15.685 horas, muy preciso y muy regular, lo cual quiere decir que hay un planeta orbitándola muy cerca. Pero cantidad que baja varía, nunca baja la misma intensidad. Como por lo regular los planetas no cambian de tamaño esto es imposible. La mejor explicación a la que pudo llegar el equipo de Saul Rappaport del Intituto Tecnológico de Massachussets fue que el planeta se está subimando por lo cerca que está de su estrella, aproximadamente 1.5 millones de kilómetros, la centésima parte entre la Tierra y el Sol, y deja tras de sí una estela de gas. Como esta nube de gas crece y cambia de forma afecta a la intensidad de la estrella de diferente manera cada vez.

El planeta se cree que debe ser más o menos del tamaño de Mercurio. Si fuera más grande su fuerza de gravedad no permitiría que escaparan los gases al espacio, y si fuera más chico hubiera desaparecido rápidamente por lo que es muy improbable que lo hubiéramos visto. Aún así se calcula que el planeta se evaporará por completo en 200 millones de años. Una nada.

Normalmente el Kepler no lo hubiera detectado pero la nube hace más fácil medir cuando oculta parte de la estrella.

Algo así se crée ahora que lo pueda pasar a Mercurio dentro de unos 4,000 millones de años cuando el Sol entre en su fase de expansión. Al aumentar el calor sobre Mercurio comenzará a sublimarse también. Pero en el caso de Mercurio esta etapa va a durar mucho menos porque será tragado antes que pase mucho tiempo.