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Jun 01

Ratas paralizadas vuelven a caminar con ayuda de un robot

Hace un tiempo les hablaba de una técnica quirúrgica que permitía reconstruir nervios afectados en un accidente. Esta vez se trata de reconstrucción de nervios pero usando un robot y sin cirugías.

En el Instituto Federal de Investigaciones de Suiza a un grupo de ratitas se le cortaron los nervios de la columna espinal en dos partes distintas de manera que no podía usar sus patas traseras para nada pero sin afectar las delanteras. O sea, la rata quedó completamente paralizada ya que los nervios que controlan esos miembros quedaron cercenados en su totalidad.

Después a la rata la pusieron en un arnés robótico que la levantaba por la parte de adelante pero no la mueve, solo responde al movimiento que haga la rata. Claro, la rata no se puede mover porque únicamente se está apoyando sobre las patas traseras sobre las que no tiene control.

Los investigadores inyectaron en la rata neurotransmisores y mediante electricidad hicieron mover las patas, y la rata caminaba con ayuda del robot. Este movimiento es completamente involuntario, ya que las patas solo están reaccionando a la electricidad de manera automática, el cerebro no está involucrado puesto que no puede mandar señales a esos músculos.

Sin embargo, a las dos o tres semanas de estar haciendo estos ejercicios, la rata se dio cuenta que puede controlar sus patas. El cerebro vuelve a estar en control. Aunque el robot sigue sosteniendo a la rata, y todavía son necesarios los neurotransmisores y electricidad para estimular a la espina dorsal, aparentemente se han formado suficientes conexiones para permitir que el cerebro vuelva a controlar el movimiento. Para demostrar que es el cerebro y no simplemente una reacción involuntaria las ratas aprendieron a subir escaleras y rodear obstáculos, cosa que es imposible sin la coordinación del cerebro.

Todo esto se llevó nueve semanas nada más. Es posible que tratamientos más largos den resultados mejores, pero aún no está claro si el mismo tipo de estímulo funcionaria en humanos.