Feb 03

Ratones viven 25% más cuando se les quitan las células descompuestas

Las células conforme envejecen se van descomponiendo hasta que mueren, pero no todas se mueren, sino que se quedan descompuestas en el cuerpo llenándolo de sustancias tóxicas. Un tratamiento elaborado en la Clínica Mayo de Minnesota elimina estas células del cuerpo de ratones mediante unas drogas especiales. Siguiendo el tratamiento dos veces por semana durante el resto de sus vidas logró que vivieran más sanos, sin muchas de las dolencias y problemas que asociamos con la vejes, pero además vivieron bastante más tiempo, en promedio 25% más. Es como si un humano alargara su vida de los 80 a los 100 años, y sobre todo con muy buen estado físico.

Claro, falta probarlo en humanos y ver si se obtienen los mismos resultados. Pero que funcione en ratones es una muy buena indicación.

Apr 01

Esqueleto de camello invasor en un sótano austriaco

Mucha gente tiene esqueletos en sus armarios, pero ¿cuántos tienen un esqueleto de camello en su sótano? Esto es lo que encontraron recientemente en un sótano austriaco. El camello parece haber llegado como parte de una invasión otomana en 1683, y tal vez se quedó porque le gustó el clima fresco o algo así.

Más en http://www.bbc.co.uk/news/science-environment-32145248

Apr 16

Saturno tiene una nueva luna llamada Peggy.

No contento con el ser el planeta que más lunas tiene en el sistema solar Saturno ha creado una más nada más porque sí.

La pequeña luna es el resultado de colisiones y aglomeraciones en sus anillos. Los anillos están compuestos de millones de bolitas de nieve, hielo y piedritas que chocan de vez en cuando y en ciertas ocasiones se quedan pegadas por efecto de la gravedad. Varios choques después y una de las bolitas se hace bolota y se puede decir que se ha formado una nueva luna.

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Así se formaron 62 lunas dentro de los anillos de Saturno. Se pensaba que los anillos ya no tendrían suficiente material para formar más lunas, pero parece que siempre sí. Sin embargo es muy poco probable que veamos la formación de otra más, por lo menos en el futuro cercano.

Es una casualidad enorme que esta luna se haya formado justo cuando la sonda Cassini anda por ahí tomando fotografías. Es posible que en los anillos de Saturno se formen y desbaraten lunas a cada rato. De hecho los astrónomos piensan que esta luna no crecerá más y tal vez se deshaga.

La recién nacida mide 1km de largo y se llama Peggy.

Sep 15

Mutación podría abrir el camino a nuevos analgésicos

No es precisamente un superpoder pero de vez en cuando nace gente que no puede sentir dolor. Aunque de momento podría parecer que no sentir dolor es algo bueno en realidad es muy malo. El dolor es el mecanismo que nos avisa que algo malo le está pasando a nuestro cuerpo y las personas que no lo sienten constantemente están lastimándose, quemándose, cortándose o incluso quebrándose algún hueso. Que no lo sientan no quiere decir que no haya algún daño.

Pero una vez que se nos ha avisado que algo está mal el dolor pierde su utilidad y en muchos procedimientos médicos es importante manejar el dolor del paciente para que pueda llevarlo tolerablemente.

Analizando el ADN de una chica que no siente dolor y comparándolo con el de sus padres que son gente normal un equipo de la universidad alemana de Jena encontró que el responsable de la falta de dolor es el gen SCN11A que controla el desarrollo de canales de transmisión de las neuronas de dolor.

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Poder controlar el dolor fácilmente haría mucho más fácil ser tu propio dentista. Foto de Erin.

Estas neuronas acumulan una carga de iones de sodio, y cuando pasa algo en su zona la liberan provocando un impulso nervioso que el cerebro interpreta como dolor. Cuando el SCN11A está hiperactivo las neuronas no pueden acumular la carga suficiente para producir el impulso, así que no hay dolor.

Aunque todavía hace falta investigar bien como funciona el SCN11A y ver como se puede modificar una de las aplicaciones potenciales sería el desarrollo de analgésicos que bloqueara el dolor desde la fuente misma en vez de atontar al cerebro para que no sienta.

Feb 16

Mitos y realidades del meteorito de Rusia

Durante años los rusos nos han estado deleitando con sus videos de accidentes tomados por sus casi omnipresentes cámaras montadas en el panel de los autos. Ahora nos traen nuevos y sorprendentes videos del meteorito del 15 de febrero que cayó en la región de los Urales creando un enorme estruendo y rompiendo cristales que lastimaron a más de mil personas.

Gracias a todas esas cámaras y a Youtube hay ahora docenas de videos que muestran al meteoro prácticamente desde que se empieza a ver y desde varios ángulos, por lo que se ha convertido en el fenómeno de este tipo más estudiado en la historia por lo que se pueden contestar algunas preguntas.

¿De qué tamaño era?
Lo que se ha podido determinar del meteoroide que se hizo meteorito fue que medía aproximadamente 15 metros de diámetro y una masa de unas 10 toneladas (más o menos, falta encontrar los pedazos para saber con mayor exactitud).

¿Por qué explotó?
Al entrar a la atmósfera el calor generado hace que la roca se vaporice y la presión interior hace estallar al meteoro como si fuera palomita de maíz.

¿Por qué no es radioactivo?
Los asteroides no son radioactivos porque están hechos más o menos de lo mismo que están hechos el resto de los planetas. Sería radioactivo si tuvieran grandes concentraciones de elementos radioactivos como el uranio o plutonio. Lo cual sería muy interesante porque el plutonio no se produce de forma natural.

¿Por qué no lo detectaron y derribaron con un misil?
El meteoroide es muy pequeño para ser detectado fácilmente, además de eso venía directo a nosotros por lo que tenía poco movimiento aparente, y encima se acercó por el lado del Sol, haciendo mucho más difícil de observar. De no haber chocado tal vez se hubiera detectado al alejarse, cuando estuviera del lado nocturno y moviéndose un poco de lado. Así ha pasado ya varias veces.

Por otro lado los radares militares están hechos para detectar amenazas que vienen de la Tierra, no del espacio profundo. Y aún si lo hubieran detectado venía con una velocidad de más de 60,000 km/h, demasiado rápido para que los sistemas de misiles puedan reaccionar. Aún si hubieran podido reaccionar los misiles más rápidos que tenemos apenas alcanzan de 2,000 a 3,000 km/h, demasiado lentos para alcanzar al meteoro.

Y digamos que por pura casualidad un misil lo alcanza, siguen siendo 10 toneladas de roca moviéndose a más de 50,000 km/h, no le haría nada. Y si le llega a hacer es peor porque en vez de unos pocos fragmentos grandes puedes tener varios de tamaño suficiente como para provocar daños en un área mayor.

¿Tiene que ver con el asteroide 2012 DA14 que rozó la Tierra?
No, ése venía de sur a norte, mientras el de Rusia pasó de norte a sur, así que no tenía nada que ver. El 2012 DA14 también es mucho más grande y pesado, hubiera provocado mucho más daño de haber caído a Tierra. El de Rusia se aprovechó que estábamos distraídos.

¿Seguirán cayendo más meteoros?
Sí. Todos los días caen muchos meteoros, por lo general pequeñitos que se queman en la atmósfera sin hacer daño y se ven como simples estrellas fugaces. Incluso un meteoro de tamaño decente como el de Rusia cae cada varios años o décadas o tal vez más seguido, pero la mayor parte cae en el mar o áreas despobladas sin que nadie se dé cuenta. Lo notorio de éste es que cayó cerca de una ciudad, lo grabaron y lastimó a muchas personas.

¿Es una señal del apocalipsis?
Seguro, cualquier cosa puede ser una señal del apocalipsis. Por ejemplo:

Feb 13

Rata biónica adquiere superpoderes

Una rata se ha convertido en el primer ser vivo en adquirir un superpóder gracias a la tecnología. Científicos de la Universidad de Duke conectaron un sensor de luz infrarroja al área del cerebro de la rata que se encarga de recibir información de los bigotes y ahora la rata puede ver luz infrarroja, o más bien “tocar” la luz infrarroja, sentirla, sabe de que lado viene, pues.

La rata no perdió la habilidad de usar los bigotes, sino que el cerebro se adaptó y puede prestar atención ya sea a lo que viene de los bigotes o lo que viene del sensor, más o menos como podemos enfocarnos a lo que estamos escuchando o lo que estamos viendo en ciertos momentos.

Aparte de crear ratas superpoderosas este desarrollo podría eventualmente hacerse en humanos y ayudar a gente que no puede oír o ver a recuperar esos sentidos. También puede otorgarnos sentidos adicionales, como ver radiaciones peligrosas, acumulaciones de gas, escuchar ultrasonidos, etc.

Faltaría hacer los sensores más pequeños y crear una interfaz cerebro-máquina que sea sencilla de implantar, pero no parece ser una barrera imposible de superar.

Oct 25

Moléculas anti-naturales podrían aniquilar el cáncer

En la naturaleza hay algunas combinaciones genéticas que no existen. Podrían existir, pero por alguna razón no se producen. Tal vez porque son tóxicas o incompatibles en algún modo con la química celular, el chiste es que al ADN no las produce. Estas moléculas se llaman “nulómeros“.

Los nulómeros fueron descubiertos por el doctor Greg Hampikian en la Universidad de Boise, Idaho, cuando se puso a buscar todas los combinaciones posibles de secuencias de ADN que pueden fabricar péptidos de cinco aminoácidos y las comparó con todas las secuencias que se conocen en seres vivos. Vio que de las 3.2 millones de combinaciones posibles no hay 198. No se sabe exactamente por que la naturaleza no produce esas 198 secuencias, pero Greg se puso a hacerlos artificialmente para ver que hacen.

Se dio cuenta dos, 9R y 9S1 por su nombre en clave, son particularmente efectivos contra células de cáncer de próstata y de seno, así como un tipo de leucemia. Matan al cáncer rápidamente y conforme pasa el tiempo se hacen más efectivos. Pero las células sanas son muy poco susceptibles a sus efectos, al contrario, se hacen inmunes en un par de días.

Observaron que funcionan alterando la producción de energía de las mitocondrias que son como los generadores de las células, sin energía la célula no puede vivir y estos nulómeros la hacen caer prácticamente a cero.

Una célula eucariótica normal. La cosa roja es la mitocondria, donde se convierte el oxígeno y carbono en energía para la célula. Imagen de wellcome images.

Actualmente se encuentran alterando químicamente estos nulómeros para hacerlos más efectivos, analizando su mecanismo para saber por que dejan en paz a las células sanas, lo que podría derivar en técnicas para atacar otros tipos de cáncer. No es probable que en un tratamiento se llegue a usar este método solo, sino en combinación con otras drogas para evitar que el cáncer desarrolle resistencia.

Hay que recordar que estos nulómeros solo se han probado en células de laboratorio, todavía falta mucho para ver como funcionarían en un organismo vivo y en seres humanos antes de poder desarrollar un fármaco viable.

Oct 25

Paralíticos recuperan movilidad parcial

Aquí en la Vaca Cósmica hemos cubierto muchos avances e investigaciones dirigidos a reparar nervios y permitir que personas paralíticas recuperen la movilidad. La semana pasada, durante la reunión anual de la Socidad de la Neurociencia, se presentó lo que podría ser un enorme hito para la cura de este padecimiento.

Un hombre ha conseguido pararse y mover sus piernas sin ayuda después de unos meses de usar un dispositivo que estimulaba su médula espinal con una corriente eléctrica. El accidente que lo dejó paralizado del cuello para abajo ocurrió en 2006, o sea que ni siquiera fue reciente.

¿Se convertirán en piezas de museo en un futuro cercano? Imagen de rachelcreative

Normalmente las piernas y brazos transmiten información al cerebro informando de su posición y lo que están haciendo, el cerebro toma esta información y les manda órdenes para moverse. Cuando se corta la médula espinal dejan de viajar los mensajes en ambas direcciones y los músculos dejan de moverse al no recibir nada de nada.

Los experimentos de estimulación eléctrica ya habían dado resultados en animales y este señor se ofreció como voluntario para ver si funcionan en humanos. Comenzó el año pasado con una terapia consistente en que unos asistentes movían sus piernas mientras su peso era sostenido por un harnés. No hubo ninguna mejora en absoluto.

Posteriormente se colocó un estimulador en la parte baja de su médula espinal con 16 electrodos que mandan una corriente eléctrica constante. Cuando los asistentes lo colocaron en la posición correcta pudo mantenerse en pie al primer intento. Y fue cuando ocurrió lo inesperado: a los siete meses de estar entrenando como pararse con el aparato, intentó mover su dedo gordo, y lo logró. En pruebas posteriores se demostró que podía mover su tobillo y la pierna. Las señales estaban viajando de su cerebro a las piernas, cruzando el área dañada. Con el tiempo el paciente recuperó el control de su vejiga, funciones sexuales y pudo regular mejor su temperatura. Todo esto con el estimulador encendido.

Hay un par de hipótesis que tratan de explicar como funciona esto. La primera es que se hayan formado nuevas conexiones entre los dos segmentos de médula espinal, pero esto nunca se ha observado que ocurra en los animales, así que es improbable. La segunda es que aún hayan quedado conexiones débiles, que no se pueden detectar con las técnología actual, pero que permiten la comunicación entre las dos partes. El estimulador eleva la señal, permitiendo usar estos alambritos más eficientemente y fortalecerlos.

Una tercera hipótesis es que este paciente conservaba algo de sensación en las piernas y el cerebro usó esas rutas para mandar señales a las piernas. Para descartarla se buscó a otros dos voluntarios con parálisis total y ninguna sensación. En la primer sesión los dos pudieron mover las piernas con el estimulador encendido. Posiblemente el primer voluntario también las pudo haber movido pero no lo intentó y a nadie se le ocurrió preguntarle si podía.

Con el tiempo los tres voluntarios pudieron llevar a cabo una variedad de movimientos y la cantidad de estimulación necesaria para realizarlos disminuyó. Sin embargo, había una sorpresa más: tres meses después de iniciados los experimentos, Andrew Meas, uno de los voluntarios, pudo mover las piernas sin necesidad de estimulación. Simplemente estaba moviendo las piernas, apagaron el estimulador y las siguió moviendo.

Los científicos creen que es cosa de fortalecer estas débiles conexiones, para el próximo paso necesitarán mejorar el estimulador porque el que están usando es un modelo muy viejo, de hace treinta años y utilizado para reducir el dolor, nunca se pensó usar para volver a hacer caminar a los paralíticos. Un nuevo diseño y más estudios sobre estas conexiones podrían hacer que un día los accidentes no dejen a nadie condenado a una silla de ruedas permanentemente, sino que puedan recuperar la habilidad de moverse por sí mismos en algunos meses. Por lo menos hasta que se pueda volver a hacer crecer la médula espinal.

Oct 25

Hormona podría permitir vivir más tiempo sin hacer dieta

Hace varios años se descubrió que los ratones viven más cuando no comen mucho. Teniéndolos hambreados los ratones vivían bastante más tiempo (y además se les hacía más largo) que otros ratones que les dejaban comer lo que quisieran, a veces hasta el doble (de una vida bastante corta para empezar, claro).

Afortunadamente parece que puede haber una manera de conseguir el mismo beneficio sin tener que dejar de entrarle a los tacos y tamales. Durante el proceso de ayuno los ratones producen una hormona que se llama FGF21 que cuando se inyecta directamente también alarga la vida del animal como si hubiera vivido muerto de hambre.

Claro que si te aplasta la ratonera no hay hormona que te salve. Imagen de tienvijftien

Se cree que esta hormona actúa bloqueando rutas que normalmente utiliza la hormona de crecimiento 1 (IGF-1) que normalmente es un factor en algunas enfermedades metabólicas y algunos tipos de cáncer.

Lo mejor es que la hormona también está presente en el ser humano y es posible que tenga el mismo efecto, tal vez no tan dramático como en los ratones, pero por lo menos para vivir más años sanamente. Si no prolongar la vida, por lo menos alejar los efectos de la vejez.

FGF21 se está probando en humanos clínicamente como tratamiento de algunas enfermedades metabólicas, así que si da resultados probablemente esté en las farmacias en el futuro. Aunque tendrá que pasar mucho tiempo para ver si realmente tiene efecto en la prolongación de nuestra vida.

Oct 22

Vea usted como se forma una galaxia en dos minutos

Si siempre ha querido ver como surge una galaxia a partir de las nubes de partículas y después gas y polvo a consecuencia del Big Bang pero no tiene 13 mil 500 millones de años disponibles para sentarse a ver, entonces le recomiendo esta simulación de la NASA que dura un poco más de dos minutos. La simulación la hicieron en el Centro AMES de Investigaciones, con la super computadora Pléyades y necesitó alrededor de un millón de horas de CPU.

El rojo indica estrellas viejas, el azul y blanco las estrellas jóvenes, y el azul pálido la distribución de gas. El modelo usado supone un universo dominado por energía y materia oscura, como el nuestro.

Es interesante ver la acreción de diversas protogalaxias en una galaxia grande al final. Me imagino que habrán empezado con un agujero negro en el centro como semilla para el resto de la galaxia.

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